Cafe Colombia: Ajiaco, Papas, y Milanesa en un Ambiente Familiar

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“Tengo, tengo la camisa negra…”

Así empezó cada clase de español en el grado onceno — con la voz dulce de Juanes en el estéreo, cantando de su amor perdido en “Tengo la camisa negra.” En poco tiempo, me había enamorado de su música. Y me encontré con muchas ganas de aprender sobre su país natal, Colombia.

Pues, imagina el deleite que sentí cuando entré Café Colombia en Burbank por primera vez, y vi una fotografía en la pared firmada por Juanes mismo. ¡Café Colombia ha de ser un lugar especial!, pensé.

La fotografía todavía está ahí en la pared, descubrí cuando regresé recientemente. No hay muchas otras cualidades de glamor. En cambio, el restaurante es pequeño y humilde. Afuera, con una estación de gasolina como vecino, Café Colombia se distingue sólo por el letrero de neón verde con su nombre, y un enrejado de hiedra.  Adentro, no hay mucha decoración. Vi dos pósteres, uno ilustrando “Indian Corn of the Americas” y el otro “Exotic Fruit.” (Vi dos más en el baño — uno con flores, y uno promocionando el cafe “Juan Valdéz.”) Arriba en la pared, había los adornos de la figura “paisa” – una piel de vaca, sombrero grande, sandalias, cuchillo, y una bolsa. “Paisa” literalmente es jerga por “paisano.” Pero en Colombia, hay una definición particular: alguien del noroeste de Colombia en los Andes, una región que tiene muchas partes rurales. La “bandeja paisa” – un plato enorme y rústico con carne asada, chicharrón, arroz, frijoles, aguacate, plátanos, huevo, arepa y chorizo – se nombra por esa gente.

Decidí no ordenar la bandeja paisa esta vez. Es una combinación tremenda, por seguro, ¡pero demasiada comida para mí! Ordené una sopa llamada “ajiaco,” una de mis cosas favoritas de la cocina colombiana. Es nativo de Bogotá, el capital del país, y suele contener pollo, elote, papas y una hierba andina llamada “guasca.” Las papas son de tres tipos (criolla, sabanera y pastusa), y cada cual tiene su propia textura y sabor. Ajiaco siempre se sirve con crema, alcaparras, aguacate y arroz. Me gustó la oportunidad de hacer mi propia mezcla de ingredientes, y jugar un poco con mi comida. Con la adición de crema y alcaparras, el ajiaco es diferente de cualquier otra sopa que he probado en mi vida.

Sabiendo que Colombia es hogar a cientos variedades de papas (de hecho, se clasifica cuarto en el mundo en la producción de papas), busqué un plato típico con ese ingrediente. Encontré “papas criollas” – un ejemplo bueno que las cosas más deliciosas pueden aparecen muy simples. Las papas en este plato eran pequeñas – sólo una pulgada de ancho. Habían sido ligeramente fritas, evitando una piel crocante o marrón. En cambio, la piel de cada papa era fina y un poco arrugada. Sentí que esa piel se estalló en mi boca cuando la mordí, dejando un interior suave y tierno. Aparentemente, esas papas criollas no se encuentran muy fácilmente afuera de Colombia. Sentí afortunada.

La última cosa que probé fue milanesa de pollo, el plato de mi compañero. Versiones de milanesa – carne que ha sido cubierto de migas de pan, y frito – son comunes en los Estados Unidos. Pero ésta era diferente, y no sé si puedo explicar por qué. Me pareció que en había una especia especial mezclada con las migas. A parte de eso, me encantó la yuxtaposición entre la carne jugosa y el exterior crujido. Y no pareció aceitoso para nada, diferente que otras versiones que he probado.

Mi única queja de la cena fue que la comida tomó mucho tiempo para llegar. Para mí, valió la pena. Pero me preocupo que otros que visiten Café Colombia por primera vez, o estén probando comida colombiana por primera vez, podrían sentir molestados por la espera, y decidir no regresar. ¡Esto sería una lástima! Durante mi cena, había mesas de familias y amigos, incluyendo niños pequeños y bebes y hasta amigos viejos. Sin duda, Café Colombia es un lugar dónde la gente regresa una y otra vez. Quizás la próxima vez, voy a encontrarme cenando al lado de Juanes.

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